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¿Quién era Romer, que hizo en 1928 una travesía en kayak desde Canarias al Caribe sin saber nadar?




Franz Romer no hablaba mucho. Era 1928 y el alemán de 29 años acababa de completar una travesía en solitario de 58 días por el Atlántico en un kayak que se parecía un poco a una canoa de vela. Su aterrizaje en las Islas Vírgenes de EE.UU. transcurrió sin incidentes, pero cuando se corrió la voz de su logro, la gente clamó para celebrarlo. Era el tramo más largo y peligroso de su viaje que había comenzado en Las Palmas. Uno pensaría que necesitaría una conexión humana, pero más allá de las cortesías generales, Romer demostró no ser un gran narrador.

Incluso para un niño que creció enamorado del mar, la travesía debe haber sido brutal. Para empezar, ni siquiera fue idea suya. Aunque era un marinero mercante y un navegante con licencia, Romer también era un aviador. Era mediados de la década de 1920 y se inventó un objetivo audaz. Quería volar solo a través del Océano Atlántico, de Alemania a Nueva York. No está claro si no pudo reunir a los patrocinadores o si el vuelo de Charles Lindbergh en 1927 lo ganó. Pero haciendo riffs de la manía transatlántica, Klepper Kayaks le hizo a Romer una propuesta alternativa: ser la primera persona registrada en kayak solo desde Europa a América.

Romer aceptó el desafío, siempre que pudiera diseñar la embarcación. El resultado fue un kayak con estructura de madera de con un mástil de dos metros y medio a modo de vela. La carrocería era de goma y lona. Para empezar, no era un barco grande, se deslizó especialmente bajo en el agua, con solo seis pulgadas entre la línea de flotación y la cubierta. Iba a ser un viaje húmedo.

Los suministros ocuparon casi todo el espacio de la escotilla. Preparado durante tres meses, Romer empacó agua, montones de limones y 600 latas de comida. Si quería estirarse desde su posición perpetua sentada, tenía que ponerse de pie o comer de las latas para crear más espacio. En la primera etapa del viaje, de Lisboa a las Las Palmas (más de 1.000 millas), los músculos de sus piernas se atrofiaron y desarrolló forúnculos dolorosos en las piernas y culo.

La incomodidad inicial presagió miserias más profundas por venir. Aprendió a ponerse de pie en la siguiente etapa del viaje, pero esos momentos de pie no pudieron durar mucho. En mares agitados, tuvo que sentarse. Todo el sueño que pudo lograr lo hizo sentado. Aun así, sería una locura intentar dormir incluso más de unos minutos. En un momento, pasó cinco días y cinco noches sin descansar un momento. Con constantes golpes de agua fría y salpicaduras de sal, sus piernas estaban rígidas hasta el punto de quedarse inmóviles y sus manos y brazos estaban hinchados. Cuando llegó a Islas Vírgenes de EE. UU., después de la etapa de 58 días y 3.000 millas (aproximadamente) desde Las Palmas, cada centímetro visible de piel estaba cubierto de ampollas con quemaduras solares o cubierto de sal tan espesa como una barba.

El terror de 58 días solo en aguas abiertas

Para rematar el terror de 58 días solo en aguas abiertas, Romer no sabía nadar. En una rara entrevista, simplemente preguntó: «¿De qué me serviría?» Aunque la gente había estado cruzando el Atlántico durante siglos, las probabilidades estaban en contra de Romer. Es una bestia diferente cuando no tienes respaldo ni descanso. Usó solo un sextante, una brújula, binoculares y un barómetro para cubrir un promedio de 35 millas por día. Las estrellas lo mantuvieron fiel a lo largo de la noche, con una guía en el brazo como respaldo si se quedaba dormido.

Como hombre de pocas palabras, poco se sabe sobre los hechos reales que sufrió durante el cruce. Soportó una intensa tormenta al principio del viaje, aunque no se puede llamar huracán con certeza. Cuando llegó a Las Palmas, estaba enfermo y pasó más tiempo recuperándose de lo previsto. Después de su llegada al Caribe, fue citado contando a alguien sobre los «momentos desgarradores y espeluznantes que experimentó».

Romer se convirtió instantáneamente en una celebridad en San Thomas. Hubo un desfile en su honor y un día dedicado a su logro. Los lugareños no querían que se fuera, pero su viaje no estaría completo hasta que llegara a la ciudad de Nueva York. Después de seis semanas de descanso, era septiembre y el corazón de la temporada de huracanes. Cuando Romer eligió su día de salida, el capitán del puerto lo consideró inseguro y no quiso firmar sus documentos de autorización. Así que Romer se arrastró hasta su kayak al amparo de la noche e hizo la travesía de más de 100 millas a Puerto Rico.

Su recepción en Puerto Rico fue igualmente exuberante. Para entonces, la noticia de su hazaña había llegado a la mayoría de las islas y los lugareños estaban encantados de ver a Romer y su barco. A pesar del clima imperfecto, Romer confiaba en que llegaría a Nueva York. Según un artículo del Woodville Republican (20 de septiembre de 1928), «Sabía que su viaje sería un éxito, que nada peor que las experiencias de la primera parte del viaje podría sucederle».

Nunca se encontraron su cuerpo ni su bote

Él estaba equivocado. Exactamente una hora después de que dejó el puerto de Puerto Rico, se emitió una advertencia de huracán por una inminente tormenta de categoría 5. El huracán Okeechobee (también conocido como San Felipe Segundo) llevó vientos sostenidos de 160 mph. Sigue siendo el segundo huracán más mortal en la historia de América del Norte. Romer no tuvo ninguna posibilidad. Nunca se encontraron su cuerpo ni su bote.

Romer mantuvo un libro de registro detallado de su viaje, del que algunas personas estaban al tanto. Si a alguien se le concedió permiso para leerlo, no está hablando. Nos preguntamos si Romer era un hombre de pocas palabras porque estaba guardando sus mejores historias para cuando publicó una memoria basada en ese libro de registro. O tal vez todavía estaba procesando el terror al que se refería indirectamente en sus limitadas entrevistas. Era su historia para contar, y nunca sabremos los detalles.

Debido a las variaciones en los diseños de embarcaciones, hay una larga lista de personas que afirman ser las primeras en cruzar el Atlántico en kayak. La mayoría de la gente le da crédito a Romer por ser el primero en hacer kayak solo en el tramo, pero su travesía a veces se descuenta debido a su montura de vela y la cantidad de tiempo que pasó con la asistencia de viento/vela. De cualquier manera, todos están de acuerdo en que su viaje fue una de las expediciones en kayak de mar desde Canarias más rudas de los tiempos modernos.


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