Inteligencia artificial contra la pesca ilegal que se descargaría en Canarias

África es un punto de acceso para la pesca ilegal de flotas extranjeras, y ahora, por primera vez, los investigadores han señalado dónde está ocurriendo esa actividad ilícita en todo el continente, e identificaron a los culpables. Con tecnología de satélites para rastrear el movimiento de los barcos y la inteligencia artificial para interpretarlo, los investigadores de Global Fishing Watch han señalado a los arrastreros industriales que operan ilegalmente en aguas costeras reservadas para pescadores «artesanales» a pequeña escala.

Buena parte de los arrastreros industriales detectados ondean la bandera de Corea del Sur, según un nuevo documento que documenta la investigación. Otros grandes buques que incursionan con mayor frecuencia en las aguas costeras de los países africanos son de Grecia, España y China.

La Organización Mundial del Comercio (OMC) no ha ejecutado la fecha límite de diciembre de 2019 para alcanzar un acuerdo que prohíbiese las ayudas oficiales que alimentan la pesca industrial, la tecnología ya brinda a los funcionarios africanos de aduanas y otros reguladores una herramienta importante para combatir el crimen marino que priva a sus ciudadanos de alimentos y medios de subsistencia.

Señaló que las flotas en el extranjero a menudo se dirigen a pequeños peces de alimentación que son un elemento básico de algunas dietas africanas. Los mismos peces que se capturan para alimentar el salmón de piscifactoría en Occidente son comidos por personas en África, y a menudo es su única fuente de proteínas.

¿Como funciona el sistema?

La Organización Marítima Internacional exige que los buques de cierto tamaño lleven un transpondedor que transmite su ubicación en vivo a los satélites. Este sistema de identificación automatizado (AIS) está diseñado para ayudar a los barcos a evitar colisiones. Global Fishing Watch aprovecha estos y otros datos de ubicación para identificar y rastrear barcos de pesca en todo el mundo, luego analiza sus movimientos para determinar si están actuando de manera sospechosa.

«Esta es la primera vez que analizamos una posible actividad ilegal en todo un continente», dice David Kroodsma, director de investigación e innovación de Global Fishing Watch. «Lo que me gusta de este estudio es que es parte de ‘Big Data’ y parte de una investigación de políticas muy detallada. Cuando combinas esas cosas puedes decir algo realmente útil «.

Belhabib y sus colegas revisaron las leyes y regulaciones que rigen la pesca de bajura en 33 naciones africanas que bordean el Océanos Atlántico, identificando zonas donde los arrastreros industriales extranjeros estaban parcialmente o completamente prohibidos.

Luego, para determinar el país de origen, Global Fishing Watch comparó las ubicaciones de los buques AIS entre 2012 y 2016 con los registros oficiales de buques. Eso representó el 75 por ciento de los arrastreros que pescaban en aguas prohibidas. Luego, los investigadores identificaron el 25 por ciento restante como barcos de pesca industrial utilizando un algoritmo para analizar sus movimientos. Según el documento, el algoritmo, que reconoce el comportamiento de la pesca, tiene una precisión de más del 90 por ciento en la detección de arrastreros.

Sin embargo, los números fueron significativamente más altos en ciertos países: el 38 por ciento en Guinea Ecuatorial. Los investigadores señalaron que esos números pueden ser conservadores, dado que se sabe que los capitanes de arrastre apagan sus transpondedores AIS cuando pescan ilegalmente.

¿Por qué se necesitan estos datos?

Intentar determinar quién se está beneficiando realmente de la pesca ilegal es parte del desafío. En Ghana, por ejemplo, el 28 por ciento de la pesca industrial entre 2012-16 se produjo en aguas donde estaban prohibidos los arrastreros. Los investigadores encontraron que el 95 por ciento de esos grandes barcos estaban registrados en compañías ghanesas. Pero una investigación de China Dialogue Ocean de 2019 reveló que las corporaciones chinas son los propietarios beneficiarios finales de la mayoría de ellos.

«En nuestro análisis, Guinea Ecuatorial  Ghana, donde los barcos pasan una gran cantidad de su tiempo pescando en zonas prohibidas, tienen una capacidad limitada para monitorear sus aguas costeras, o tienen una disposición limitada» porque de las relaciones con flotas extranjeras, escribieron los investigadores.

Isabel Jarrett, gerente del programa Pew Charitable Trusts para reducir los subsidios pesqueros perjudiciales, espera que la nueva investigación ejerza presión sobre los negociadores de la OMC para que lleguen a un acuerdo que prohíba los subsidios que promueven la pesca ilegal, no declarada y no reglamentada (INDNR).

«Proporciona más evidencia de la necesidad de normas ambiciosas de subsidios de pesca», dice ella. «Gran parte de la actividad INDNR está teniendo lugar frente a las costas de África por flotas en gran parte de países desarrollados y grandes países en desarrollo. Si tiene un acuerdo sobre subsidios, ya no fomentará ese tipo de actividad «. La OMC ha estado negociando la prohibición de los subsidios a la pesca perjudiciales durante casi 20 años. Jarrett atribuye el incumplimiento de su fecha límite de diciembre en parte a la renuncia en julio de 2019 del presidente de las negociaciones. Su sucesor no fue elegido hasta noviembre.

Se estableció un nuevo plazo para junio de 2020, cuando la organización celebra su conferencia ministerial bienal en Kazajstán. La OMC opera por consenso, lo que significa que los 164 estados miembros deben acordar los términos de la prohibición de los subsidios a la pesca. Aún así, Jarrett espera que se llegue a un acuerdo, y señala que la presión aumentará a medida que la ONU celebre su segunda Conferencia sobre el Océano en Lisboa, Portugal, la semana antes de que comience la reunión de la OMC.

El método de monitorización implementado por Global Fishing Watch también podría ser clave para ayudar a garantizar el cumplimiento de un acuerdo de subsidios de pesca. Kroodsma dice que los mapas de la organización se actualizan cada tres días, pero que podría ser posible detectar la pesca ilegal casi en tiempo real. «Muestra la verdadera promesa de este tipo de tecnología», dice Kroodsma. «Los países en desarrollo necesitan formas baratas de controlar sus aguas».