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El Escuadrón de África contra la esclavitud que confiaba en la seriedad de Las Palmas

Antes que existiese un cuerpo internacional de la ONU como entidad internacional moderna que lucha contra la esclavitud hubo en Las Palmas una base inglesa: el escuadrón inglés de África occidental se dedicaba a perseguir el tráfico de seres humanos.

La Marina Real Británica estableció el Escuadrón de África Occidental en 1808 después de que el Parlamento de Londres aprobara la Ley de Comercio de Esclavos de 1807, una Ley para la Abolición del Comercio de Esclavos. La tarea del escuadrón era reprimir el comercio de esclavos en el Atlántico patrullando la costa de África occidental .

Con una base de operaciones en Portsmouth, se inició con dos barcos pequeños, fragata HMS Solebay y el Cruizer. En el apogeo de sus operaciones, el escuadrón empleó a una sexta parte de la flota y los marines de la Royal Navy. En 1819, la Royal Navy estableció una Estación de la Costa Oeste de África y el Escuadrón de África Occidental se conoció como el Escuadrón Preventivo . Siguió siendo un comando independiente hasta 1856 y luego nuevamente de 1866 a 1867. Entre 1830 y 1865, más de 1.500 marineros británicos murieron en su misión de liberar esclavos con el Escuadrón de África Occidental.

Entre 1808 y 1860, el Escuadrón de África Occidental capturó 1.600 barcos de esclavos y liberó a 150.000 africanos. Se considera la acción moral internacional más costosa de la historia moderna. Se ha descrito que el Escuadrón tiene pocos recursos y está plagado de corrupción; sólo logró capturar alrededor del 6% de los barcos esclavistas transatlánticos, pero patrullando 3.000 millas de la costa africana desde 1808 hasta 1860 liberó a 150.000 africanos.

La ley también incluía una cláusula que permitía la incautación de barcos sin cargamentos de esclavos a bordo pero equipados para el comercio de esclavos. La tarea de hacer cumplir la ley fue enorme y desafiante. Para hacer cumplir esta decisión en 1808, el Almirantazgo envió dos barcos para vigilar la costa africana y buena parte de su respaldo logístico se hizo en Las Palmas.

La pequeña fuerza británica fue empoderada, en el contexto de las guerras napoleónicas en curso para detener cualquier barco que lleve la bandera de una nación enemiga, facilitando mucho las actividades de represión. Portugal, sin embargo, era una de las naciones más grandes del comercio de esclavos y el aliado de Gran Bretaña contra Francia. En febrero de 1810, bajo presión diplomática, Portugal firmó una convención que permitía a los barcos británicos vigilar la navegación portuguesa, lo que significa que Portugal solo podía comerciar con esclavos de sus propias posesiones africanas.

Con el fin de las guerras napoleónicas, el vizconde de Castlereagh se había asegurado de que apareciera una declaración contra la esclavitud en el texto del Congreso de Viena, comprometiendo a todos los signatarios a la eventual abolición del comercio. En 1814, Francia acordó cesar el comercio, y España en 1817 acordó cesar al norte del ecuador, añadiendo al mandato del escuadrón. Los primeros tratados contra el comercio de esclavos con potencias extranjeras a menudo eran muy débiles.

En consecuencia, hasta 1835 la escuadra sólo podía apoderarse de los barcos si se encontraban esclavos a bordo en el momento de la captura; no podía interferir con embarcaciones claramente equipadas para el comercio de esclavos pero sin esclavos a bordo. Si se encontraban esclavos, se podía imponer una multa de 100 libras esterlinas por cada uno, una gran suma; a algunos capitanes esclavistas en peligro de ser capturados se les arrojó por la borda a sus cautivos para reducir la multa.

Para procesar a los buques capturados y permitir que la Marina reclame sus premios, se establecieron una serie de tribunales a lo largo de la costa africana. En 1807, se estableció un Tribunal del Vicealmirante en Freetown, Sierra Leona. En 1817, se establecieron varios tribunales de comisiones mixtas , en sustitución del Tribunal del Vicealmirantazgo en Freetown. Estos tribunales de comisiones mixtas tenían funcionarios tanto de Gran Bretaña como de potencias extranjeras, y se establecieron tribunales anglo-portugueses, anglo-españoles y anglo-holandeses en Sierra Leona.

Lejos del estilo policial de la ‘Pax Britannica’ de las décadas de 1840 y 1850, los primeros esfuerzos para reprimir la trata de esclavos fueron a menudo ineficaces debido al deseo de mantenerse en buenos términos con otras potencias europeas. Las acciones del Escuadrón de África Occidental estaban «estrictamente gobernadas» por los tratados, y los oficiales podían ser castigados por extralimitarse en su autoridad.

Cuando la Royal Navy comenzó a interceptar los barcos de esclavos, los esclavistas respondieron adoptando barcos más rápidos, particularmente los clippers de Baltimore. Al principio, la Royal Navy a menudo no podía atrapar estos barcos. Sin embargo, cuando la Royal Navy comenzó a utilizar máquinas capturadas y nuevos barcos más rápidos de Gran Bretaña, la Royal Navy recuperó la ventaja. Uno de los barcos más exitosos del Escuadrón de África Occidental fue un barco capturado, rebautizado como HMS Black Joke. Atrapó con éxito a 11 esclavistas en un año. En 1867, la Estación Cabo de Buena Esperanza absorbió la Estación Costa Oeste de África. En 1942, durante la Segunda Guerra Mundial, la Estación de África Occidental fue revivida como comando independiente hasta 1945.


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