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13 de septiembre de 1888: el mayor desastre naval de la historia en Canarias




Cada mes de septiembre se recuerdan las víctimas del mayor accidente naval de la historia de Canarias. Fue el hundimiento del Sudamérica I. El barco fue construido en el astillero Wigham Richardson en Newcastle, Reino Unido, junto con otros dos barcos gemelos de América del Norte y Europa. Lanzado en junio de 1873, Sudamérica podía acomodar a 75 pasajeros en primera clase, 52 en segunda clase y 750 en cubierta. Fue comprado por GB Lavarello, una empresa italiana pionera en la navegación hacia Latinoamérica. En 1884 GB Lavarello fue puesta en liquidación y el barco de vapor fue comprado por la recién creada La Veloce Linea di Navigazione Italiana a Vaporey rebautizado Sudamérica I. Ese año fue el desastre. Los cuerpos de las víctimas fueron enterrados en el cementerio de Las Palmas donde posteriormente se erigió un monumento en memoria de ellos y que cada mes septiembre son honrados por la Autoridad Portuaria de Las Palmas y el Consulado de Italia en las islas bajo la coordinación de Accumar, la asociación canaria de cultura del mar.

En la madrugada del 13 de septiembre de 1888 Sudamérica entró en el puerto de Palmas procedente de Buenos Aires rumbo a Génova para realizar las operaciones de descarga y repostaje de carbón. A las 6 de la mañana, mientras aún estaba anclado, fue embestido por el vapor francés La France. Debido al mayor tamaño del barco transalpino, cuyo tonelaje era de 4.575 toneladas, el barco italiano fue literalmente golpeado. El impacto provocado por la proa de La France abrió una fuga en el lateral del Sudamérica que se hundió a una profundidad de 15 metros en media hora.

A pesar de estar a sólo 600 metros de la costa 79 de los 260 pasajeros, en su mayoría emigrantes italianos que regresaban de Argentina y Uruguay, 49 tripulantes fallecieron en el desastre. Muchos de los que murieron eran trabajadores que regresaban a sus hogares después de largos períodos en América del Sur. Como precaución contra robos y robos durante el viaje, los emigrantes italianos solían esconder el dinero ganado a lo largo de los años dentro de su ropa. Esto condenó a muchos de ellos que fueron arrastrados por el peso de las monedas. Pese al drama del momento, el capitán Carlo Bertora logró dirigir la evacuación hasta el último momento mientras los habitantes de Las Palmas se esforzaban al máximo por rescatarlos de la orilla. Las tripulaciones de los vapores Habana y Cordelia , amarrados en las cercanías, también participaron en las operaciones de rescate mientras que solo un bote salvavidas fue arriado desde La France.

El La France prosiguió imperturbable su viaje mientras su capitán Raymond Verd, semanas después, publicaba una carta en el Shipping Gazette de Liverpool donde todos culpaban a sí mismo a su compatriota italiano Bertora. A pesar de las acusaciones, una investigación española determinó las responsabilidades del oficial. Sin embargo, el caso no se llevó a los tribunales porque el tribunal local se declaró incompetente al respecto. Los supervivientes se embarcaron en Norteamérica II y pudieron regresar a Italia.


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